by

In einer Ära der Gesichtsmasken sind wir alle ein wenig mehr gesichtsblind

Wir alle gewöhnen uns an Gesichtsmasken, entweder tragen wir sie oder wir finden heraus, wen wir vor uns haben. Sie können sogar diejenigen von uns, die Experten für Gesichter sind, zum Stolpern bringen.

Eigentlich hatte ich heute gerade ein Erlebnis“, sagte Marlene Behrmann, eine kognitive Neurowissenschaftlerin an der Carnegie Mellon University, die sich seit Jahrzehnten mit der Wissenschaft der Gesichtserkennung beschäftigt.

Sie ging zu einem Kollegen vor dem Krankenhaus, mit dem sie zusammenarbeiten, und bemerkte nicht, dass die Person direkt vor ihr saß und eine Maske trug. Fairerweise muss man sagen, dass “sie ihr Haar sehr kurz geschnitten hat“, sagte Dr. Behrmann.

Wissenschaftler haben einige Ideen darüber, warum Masken das Erkennen von Gesichtern anderer Menschen erschweren, basierend auf der Untersuchung der Gehirne von Durchschnittsmenschen, aber auch von Menschen, die Schwierigkeiten haben, überhaupt jemanden zu erkennen. Aber selbst wenn alle um uns herum inkognito sind, haben wir immer noch Wege, uns gegenseitig zu finden.

Wir verwenden Gesichtserkennung in jedem Aspekt unserer sozialen Interaktion“, sagte Erez Freud, Psychologe am Zentrum für Sehforschung an der York University in Toronto. In den Gesichtern anderer finden wir Hinweise auf ihre Persönlichkeit, ihr Geschlecht und ihre Emotionen. “Dies ist etwas sehr Grundlegendes für unsere Wahrnehmung. Und plötzlich sehen Gesichter nicht mehr gleich aus“, sagte Dr. Freud.

Deshalb beschlossen Dr. Freud und Koautoren, zu untersuchen, wie Masken die Gesichtserkennungsfähigkeiten von Menschen beeinträchtigen. Sie rekrutierten fast 500 Erwachsene, um online eine gemeinsame Gesichtsgedächtnisaufgabe zu lösen. Die Teilnehmer sahen unbekannte Gesichter und versuchten dann, sie unter immer schwierigeren Bedingungen zu erkennen. Die Hälfte der Teilnehmer sah Gesichter mit chirurgischen Einwegmasken, die Mund und Nase bedeckten.

Menschen erzielten im Test wesentlich schlechtere Ergebnisse, wenn die Gesichter maskiert waren. Die Autoren haben ihre Ergebnisse, die noch nicht abgeschlossen sind, im vergangenen Monat online gestellt.

Autoren der University of Stirling in Schottland haben im Juni eine ähnliche Studie veröffentlicht, die ebenfalls noch kein Peer-Review durchlaufen hat. In dieser Studie haben 138 Erwachsene Online-Face-Matching-Tests absolviert. Wenn die Wissenschaftler den Gesichtern Masken auflegten, schnitten die Menschen schlechter ab – selbst wenn die Gesichter zu bekannten Prominenten gehörten.

In der Studie von Dr. Freud kämpften 13 Prozent der Teilnehmer so sehr darum, maskierte Gesichter zu erkennen, dass sie ebenso gut an Prosopagnosie oder Gesichtsblindheit gelitten haben könnten. Ohne Masken erreichten nur 3,5 Prozent dieses niedrige Ergebnis.

In der Allgemeinbevölkerung kann etwa eine von 50 Personen von Prosopagnosia betroffen sein. Einige haben ihr ganzes Leben lang Gesichtsblindheit, andere entwickeln sie plötzlich nach einem Hirntrauma.

Nur weil man durch Gesichtsmasken gestolpert ist, heißt das noch lange nicht, dass man wirklich gesichtsblind ist. Dennoch: “Die Menschen haben ein kleines Gespür dafür, was es bedeutet, betroffen zu sein“, sagte Dr. Behrmann.

Sie fügte hinzu, dass für die meisten Erwachsenen die Gesichtserkennung ein extrem ausgeklügelter Prozess ist, der fast augenblicklich geschieht. Das gilt besonders dann, wenn wir Menschen sehen, die wir gut kennen. “Weil sie so gut ist, ist es manchmal schwierig, ein Fenster hineinzubekommen, um zu verstehen, wie sie funktioniert“, sagte sie. Die Wissenschaftler haben also einen Großteil ihres Verständnisses der Gesichtserkennung durch die Untersuchung von Menschen mit Prosopagnosie gewonnen.

Andere Studien haben Menschen ohne Gesichtsblindheit getestet. Forscher haben das Erkennungsvermögen der Testpersonen in Frage gestellt, indem sie Gesichter auf dem Kopf oder Gesichter, die bis auf ein Merkmal völlig verdeckt sind, oder halbe und halbe Kreationen von Prominenten, wie Mund und Nase von George Clooney, die mit Robin Williams’ Augen verschmolzen sind, zeigten.

Eine der wichtigsten Errungenschaften ist, dass die Gesichtserkennung ganzheitlich oder auf einmal erfolgt. Wir untersuchen die Gesichtszüge der Menschen nicht stückweise. Vielmehr nehmen wir das gesamte Gesicht mit einem Blick auf. Wenn die Hälfte des Gesichts durch eine Maske verdeckt wird, leidet der Prozess.

Aber es ist nicht alles verloren. Die Forschung hat gezeigt, dass wir uns von allen Gesichtszügen am meisten auf die Augen verlassen, um Menschen zu erkennen. Selbst wenn wir Schwierigkeiten haben zu wissen, wen wir ansehen, wenn nur ihre Augen sichtbar sind, können wir dennoch Informationen über die Identität und die Emotionen einer Person aufnehmen. “Die Augenregion vermittelt eine Menge Informationen“, sagte Richard Cook, Psychologe an der Birkbeck-Universität in London. “Wir haben immer noch Zugang zu diesen Informationen.”

Wir verwenden auch andere Hinweise, und wir können auf einige dieser anderen Hinweise zurückgreifen, wenn sie hilfreich sind“, sagte Dr. Behrmann. Zum Beispiel könnten wir Menschen an der Art und Weise erkennen, wie sie gehen oder sprechen, oder an ihrer Gesichtsbehaarung oder ihrer Frisur (mit Ausnahme von Dr. Behrmanns kürzlich getrimmten Kollegen). Die Prosopagnostik könnte sich bereits auf diese externen Hinweise stützen.

Auch die Kultur des Beobachters kann eine Rolle spielen. In dem, was die Forscher den “Kopftuch-Effekt” nennen, übertrafen die Studienteilnehmer aus Ägypten und den Vereinigten Arabischen Emiraten, wo Frauen häufig ihre Haare bedecken, die britischen und amerikanischen Teilnehmer bei der Identifizierung von Gesichtern, wenn nur Augen, Nase und Mund zu sehen waren.

In einigen asiatischen Ländern war das Tragen von Masken in der Öffentlichkeit zum Schutz vor Viren vor Covid-19 gang und gäbe. Könnte es den Menschen in diesen Teilen der Welt angenehmer sein, sich gegenseitig mit bedecktem Gesicht zu erkennen?

Das ist in der Tat ein interessanter Punkt“, sagte Katsumi Watanabe, ein Kognitionswissenschaftler an der Waseda-Universität in Tokio.

Es gibt einen Mangel an Forschung, die sich direkt mit dieser Frage befasst, aber frühere Studien haben auf kulturelle Unterschiede in der Art und Weise hingewiesen, wie Menschen Emotionen lesen. “Westkaukasische Menschen neigen dazu, Gesichtsausdrücke anhand der Mundregion zu entschlüsseln, während ostasiatische dazu neigen, die Informationen aus der Augenregion zu verwenden“, sagte Dr. Watanabe.

Das könnte es den Menschen in einem Land wie Japan leichter machen, sich daran zu gewöhnen, maskiert zu interagieren, mutmaßte Dr. Watanabe.

Menschen, die heute sehr jung sind, könnten jedoch negative langfristige Auswirkungen haben. Babys und Kleinkinder, die von Masken umgeben sind, erhalten möglicherweise nicht die Chance, ihr ganzheitliches Verständnis von Gesichtern zu verfeinern, sagte Dr. Cook. “Wenn es irgendeine Art von nachhaltiger Wirkung gibt, dann wird sie sich meiner Meinung nach bei jungen Kindern zeigen, die jetzt aufwachsen“. Er fragt sich, ob ihre Fähigkeit zur Gesichtserkennung, wie eine später im Leben erlernte zweite Sprache, immer ein wenig Akzent haben könnte.

Vorerst, so Dr. Cook, haben es die Erwachsenen schwer. In seiner Zusammenarbeit mit anderen Forschern, die sich mit der Prosopagnostik befassen, sagte er: “Wir hören, dass Menschen, die normale Leistungen erbringen, Schwierigkeiten haben, und Menschen, die normalerweise Schwierigkeiten haben, noch mehr Schwierigkeiten haben“.

Das bedeutet auch, dass viele Menschen ihre Fähigkeit der Gesichtserkennung neu schätzen, sagte Dr. Cook. “Sie erkennen, wie es ist, sie nicht als selbstverständlich ansehen zu können“.